El Rover Opportunity de la NASA, cumple 5,000 días marcianos en el planeta rojo, y tiene nuevas observaciones de extrañas rayas formadas por piedra.

La textura del suelo vista en las imágenes recientes del rover se asemeja a una versión manchada de rayas en la piedra muy distintivas en algunas laderas de las montañas en la Tierra que resultan de ciclos repetidos de congelación y descongelación del suelo húmedo.

Opportunity aterrizó en enero de 2004. Al llegar al día marciano número 5,000, o sol, de lo que se planeó como una misión de 90 soles, está investigando un canal llamado "Perseverance Valley", que desciende la vertiente interna en el borde oeste del cráter Endeavor.

"Perseverance Valley es un lugar especial, como tener una nueva misión después de todos estos años", dijo el investigador principal adjunto Ray Arvidson, en un comunicado de la Universidad de Washington en St. Louis.

"Ya sabíamos que era diferente a cualquier lugar de Marte  que un rover haya visto antes, incluso si aún no sabemos cómo se formó, y ahora estamos viendo superficies que parecen rayas de piedra. Es misterioso. Es emocionante. Creo que un conjunto de observaciones que obtendremos nos permitirá comprenderlo".

En algunas laderas dentro del valle, las partículas de tierra y grava parecen haberse organizado en filas estrechas o corrugaciones, paralelas a la pendiente, alternando filas con más grava y filas con menos.

El origen de todo el valle es incierto. Los científicos están analizando varias pistas que sugieren acciones de agua, viento o hielo. También están considerando una variedad de posibles explicaciones para las rayas, y no están seguros de si esta textura es el resultado de procesos del Marte relativamente moderno o de un Marte mucho más antiguo.

Otras líneas de evidencia han convencido a los expertos en Marte de que, en una escala de cientos de miles de años, Marte pasa por ciclos cuando la inclinación u oblicuidad de su eje aumenta tanto que parte del agua ahora congelada en los polos se vaporiza en la atmósfera y luego se convierte en nieve o escarcha acumulándose más cerca del ecuador.

RELIQUIAS DEL HIELO DERRETIDO

"Una posible explicación de estas rayas es que son reliquias de una época de mayor oblicuidad cuando los paquetes de nieve en el borde se derriten estacionalmente para humedecer el suelo, y luego los ciclos de congelación-descongelación organizaron las pequeñas rocas en franjas", dijo Arvidson. "El movimiento de descenso gravitacional puede estar difundiéndolos para que no se vean tan nítidos como cuando estaban recientes".

Bernard Hallet, de la Universidad de Washington, Seattle, concuerda en que las alineaciones vistas en las imágenes de Perseverance Valley no son tan distintivas como las rayas de piedra que ha estudiado en la Tierra.

"Los desechos de cráteres de impacto relativamente frescos se encuentran diseminados por la superficie del área, lo que complica la evaluación de los efectos del viento", dijo el miembro del equipo científico de Opportunity Robert Sullivan de la Universidad de Cornell, Ithaca, Nueva York. "No sé qué son estas rayas, y no creo que nadie más sepa con certeza cuáles son, así que estamos contemplando múltiples hipótesis y recabando más datos para resolverlo".