Astrónomos han descubierto un planeta templado del tamaño de la Tierra a sólo 11 años luz del Sistema Solar, lo que lo convierte en el segundo planeta más cercano de este tipo, tras Próxima b.

Además, este nuevo planeta -al que han denominado Ross 128 b- es el más cercano descubierto que orbita una estrella enana roja inactiva -Ross 128-, "lo que puede aumentar las probabilidades de que se trate de un planeta que, potencialmente, pudiera albergar vida", según ha informado el Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés).

El equipo que ha realizado el descubrimiento ha utilizado un instrumento único en su clase, el cazador de planetas HARPS de ESO, instalado en el Observatorio La Silla, en Chile. Ross 128 b será un blanco perfecto para el Extremely Large Telescope (ELT) de ESO, que será capaz de buscar biomarcadores en su atmósfera.

Este exoplaneta de baja masa orbita Ross 128 cada 9.9 días. Ross 128 es la estrella cercana "más tranquila" que alberga a un exoplaneta templado de este tipo. Se espera que este mundo del tamaño de la Tierra sea templado, con una temperatura superficial que también podría ser similar a la de la Tierra.

Este descubrimiento se basa en más de una década de seguimiento intensivo con el instrumento HARPS, junto con reducción de datos y técnicas de análisis de última tecnología", explica el coautor del artículo científico que presenta el descubrimiento, Nicola Astudillo-Defru, del Observatorio de Ginebra, en la Universidad de Ginebra, Suiza.

Pese a ser de las más comunes, las enanas rojas son uno de los tipos de estrella más frías y débiles del universo. Esto hace que sean muy buenos objetivos para la búsqueda de exoplanetas y por eso están siendo cada vez más estudiadas.

Muchas estrellas enanas rojas, como Próxima Centauri, emiten llamaradas que, ocasionalmente, bañan de letal radiación ultravioleta y de rayos X a los planetas que las orbitan. Sin embargo, parece que Ross 128 es una estrella mucho 'más tranquila', de manera que sus planetas podrían ser la morada conocida más cercana para albergar vida.

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